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2016-07-01
EL USO DEL MERCURIO EN LA ACTIVIDAD MINERA


El Mercurio es un mineral que se encuentra en la naturaleza en estados sólido y líquido. Proviene y se esparce a través de erupciones volcánicas, incendios forestales y erosión de rocas. También existen yacimientos de este metal, siendo el principal y el más importante el Yacimiento de Almadén[1], en España, cuya explotación data de la época del Imperio Romano.

Aunque el mercurio es un metal con características altamente tóxicas, su utilización ha sido importante para los diversos usos que se le ha dado, especialmente en la minería. Actualmente, existen técnicas sustitutivas del uso del mercurio, lo que ha llevado a varios países a prohibir la utilización de este insumo.

Usos del Mercurio y su Impacto al Medio Ambiente

El mercurio fue utilizado durante muchos años como el insumo más importante para la fabricación y funcionamiento de termómetros, barómetros, lámparas de vapor, lámparas fluorescentes y motores de turbina. Con el desarrollo de la industria y la tecnología, sus usos se han ido limitando, al encontrar sustitutos más efectivos y menos tóxicos.

Sin embargo, el Mercurio tiene aún un espacio privilegiado en la industria minera, siendo el principal insumo para la amalgamación de oro en la minería artesanal y pequeña escala. Este uso continúa dándose, sobre todo en ciertos países en vías de desarrollo, a pesar de que existen técnicas sustitutivas más eficientes. Su uso se justifica por su reducido costo en relación con el costo del mineral obtenido, pues para el caso del oro, el costo de un kilogramo de mercurio equivale al costo de tres gramos de oro[2].

Durante el proceso de amalgamación, la utilización del mercurio permite una recuperación de 50% de oro y 30% de mercurio del relave. Esto significa que el relave aún contiene el 50% del mineral preciado y el 70% de mercurio. Para aprovechar el mineral, el relave es flotado, proceso en el cual se recupera el 90% del oro residual, quedando en el relave el mercurio utilizado. La acumulación de mercurio en los relaves es el principal enemigo del medio ambiente, pues ocasiona la erosión de la tierra en estado sólido y su lixiviación afecta el suelo, las aguas superficiales y subterráneas, produciendo efectos adversos en la flora y fauna del sector.

Por su facilidad de propagación en el ambiente, el mercurio puede resultar un agente contaminador en zonas alejadas de las actividades mineras, y por inhalación y contacto, puede afectar a los trabajadores de la mina y a sus familias.

Técnica sustitutiva del mercurio en la industria minera

La técnica de concentración ha sido la más utilizada para sustituir el uso del mercurio. Esta se basa en la obtención de concentrados de oro a partir de la trituración y pulverización de las rocas, con el fin de liberar las partículas de oro. Finalmente, se utiliza la gravedad para separar las partículas pesadas de oro, de las partículas más ligeras de rocas y tierra

Una vez separadas las partículas, se puede realizar el concentrado de oro, utilizando muy poco mercurio, o en ciertos casos, si el oro es suficientemente puro, sin la utilización de mercurio.

Esta técnica ha sido utilizada en la mayoría de países desarrollados y con una industria minera importante, lo que ha hecho que se deje de usar por completo el mercurio.

El Convenio de Minamata sobre el uso del mercurio

Suscrito en la ciudad japonesa de Kunamoto, el convenio tiene como objeto principal la reducción progresiva del uso de mercurio en estado natural o en productos fabricados, pretendiendo que solamente se utilice este mineral cuando, durante la fabricación de productos, su uso sea estrictamente necesario.

Este Convenio prohíbe totalmente el uso del mercurio en actividades mineras, instando a los países partes suscriptores a desarrollar campañas de capacitación, dirigidas especialmente a mineros artesanales, sobre las consecuencias del uso de mercurio en las actividades extractivas.

De esta manera se busca establecer límites al acceso y uso del mercurio en toda industria, evitando posibles desastres naturales o propagación de enfermedades, como la ocurrida en la ciudad de Minamata (de donde toma el nombre este convenio) en la década de 1950, producto del envenenamiento con metilmercurio.

La utilización del mercurio en el Ecuador

El Ecuador, como país suscriptor del Convenio de Minamata, ha emprendido acciones de capacitación y control tendientes a erradicar el uso de mercurio en las actividades mineras artesanales y pequeñas. La gran deuda, al igual que en países desarrollados, es el control de la minería ilegal, que a través del uso de mercurio y de otras tecnologías precarias se han convertido en un riesgo ambiental, con consecuencias desastrosas.

La realización de minería responsable, como la que pretende realizarse en el Ecuador, no contemplará el uso del mercurio como un insumo para la obtención del mineral preciado.

Esta nota tiene fines académicos únicamente y no representa nuestra posición como firma, ni la de nuestros abogados o clientes en casos específicos. Andrade Veloz 2016 ©.

[1] Almadén provee alrededor de un tercio del mercurio utilizado en el mundo.

[2] L. Valderrama et al, Amalgamación de Concentrado de Oro obtenido en Concentrador Knelson, Revista de la Facultad de Ingeniería de la Universidad de Atacama, Chile, 2012, p. 34.

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